Reducción de la radiactividad durante el compostaje

Esta entrada participa en el XXXVIII Carnaval de la Química alojado en el excelente blog Pero eso es otra historia… 

Como ya sabemos, es frecuente reutilizar residuos orgánicos como abonos para la agricultura. Esto se hace (o se debe hacer) una vez que estos residuos estén estabilizados química y biológicamente evitando así procesos de contaminación ambiental indeseados. El compostaje es uno de ellos como bien sabrá el lector de Compostando Ciencia.

Pues otra de las características de los residuos (y de cualquier material que se quiera reutilizar) es su radiactividad. Puede ser de origen natural o artificial si el residuo proviene de algún proceso industrial en el que se haya mezclado con otros materiales. Hay de varios tipos, las más importantes la radiación alfa, beta y gamma, cada una con sus particularidades como bien podemos leer AQUÍ.

Diagrama de Segrè indicando el tipo de decaimiento más probable.
Diagrama de Segrè indicando el tipo de decaimiento más probable.

Es muy raro que los residuos orgánicos que se reutilizan en agricultura tengan un alto nivel de radiactividad al ser de origen agrícola o de la industria agroalimentaria. Aún así, pueden tener cierto grado que sea detectable (aunque eso si, no peligroso).

Pues los investigadores de este estudio han analizado la degradación de la radiactividad durante el compostaje de varios residuos agroindustriales (sobre todo de la industria de azúcar y del vino). No detectaron radiación alfa pero si beta y que esta se redujo durante el proceso significativamente. Lo hizo según una cinética de primer orden (es decir, linealmente) al igual que la degradación de la materia orgánica. De hecho, estos autores relacionan la presencia de radiactividad beta con el contenido en los isótopos 40K y 14C, especialmente este último al ser un componente de la matriz orgánica del compost.

Según este informe de la Agencia Internacional de la Energía Atómica, el compostaje no está contemplado como método para el tratamiento de los residuos orgánicos radiactivos. Los autores de este artículo afirman que las investigaciones sobre este tema son prácticamente inexistentes aunque el proceso parece que funciona. Quien sabe si en un futuro se implanta…

La fuente:

Determination of degradation of radiactivity and its kinetics in aerobic composting. (2002). Ubeyde Ipek , Erdal Obek, Lütfi Akca, E. Isıl Arslan, Halil Hasar, Mahmut Dogru, Oktay Baykara. Bioresource Technology. 84, 283-286.  

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