El pH durante el compostaje

 

¿Qué es el pH?

El pH es la medida de la concentración de iones hidronio (H3O+) presentes en una disolución (también se suele hablar de protones, H+). Se define mediante la siguiente fórmula: pH = -log [H3O+] y su valor varía en una escala del 0 al 14, donde valores menores a 7 indican valores “ácidos” (alta concentración de H3O+), iguales a 7 valores “neutros” y mayores a 7 “básicos” (baja concentración de H3O+).

En disoluciones acuosas el pH tiene mucha importancia. El H2O se descompone en dos componentes, el H3O+ (acidez) y el ión hidroxilo, su opuesto OH-, siempre en constante equilibrio. Muchas reacciones químicas dependen del pH del medio ya que influye en la carga eléctrica (positiva o negativa) y muchos compuestos químicos presentan distintas propiedades en función del pH como por ejemplo las proteínas. Por esta y otras razones, la evolución del pH en extractos acuosos de composts es muy importante al darnos información sobre los procesos químicos que se desarrollan durante el compostaje.

¿Por qué es importante el pH?

El pH es un parámetro que puede condicionar la actividad biológica que degrada la materia orgánica y puede seleccionar a las poblaciones microbiana presentes en cada momento. En general las bacterias prefieren un pH cercano a la neutralidad con un rango comprendido entre 6-7,5, mientras que los hongos se desarrollan mejor en medio ácido, aunque toleran un margen más amplio de pH (5-8). Así, aunque el compostaje puede desarrollarse dentro de un amplio rango de pH (3-11), se consideran como valores óptimos los comprendidos entre 5,5 y 8,0.

También el pH puede condicionar la asimilación por las plantas de algunos nutrientes fundamentales como puede verse en la siguiente figura:

Foto sacada de http://www.madrimasd.org/blogs/universo/2007/05/09/65262

¿Cómo evoluciona el pH durante el compostaje?

El pH de la mezcla de compostaje puede experimentar una bajada al inicio del proceso debido a la formación de ácidos orgánicos durante el proceso de degradación de las fracciones de materia orgánica más lábiles. Con posterioridad, el pH aumentará debido a la degradación de compuestos de naturaleza ácida y a la mineralización de compuestos nitrogenados hasta la forma de amoníaco, actuando también el proceso de amonificación como un importante sumidero de protones y, por tanto, favoreciendo al aumento del pH. Debido a esta conducta y a su variación durante el proceso de compostaje, el pH se ha tomado como parámetro indicativo de la buena evolución del proceso.

Cabe señalar que altas temperaturas y los valores de pH básicos favorecen la pérdida de amoníaco en forma gaseosa, repercutiendo estas pérdidas en el valor fertilizante final del compost. Además, este amoníaco libre puede resultar tóxico para los microorganismos y para las plantas siendo, además, muy reactivo con un gran número de compuestos orgánicos.

¿Cómo podemos medir el pH?

Existen varios procedimientos para la medida del pH en el compost. Se basan en la obtención de un extracto acuoso y la posterior medida del pH (usando un equipo potenciométrico o incluso, un papel indicador de pH).

Existen varias formas de hacer la extracción acuosa, ya sea mediante una agitación mecánica del compost en agua a una proporción determinada (por ejemplo: proporción 1:10 en peso volumen y 2 horas de agitación mecánica a 25ºC) o llevando el composts hasta su capacidad de saturación (o “pasta saturada”), es decir, añadir agua hasta que el compost ya no pueda absorber más agua.

Lo importante es que independientemente del método elegido, si quereis estudiar este parámetro durante vuestro compostaje, lo hagais siempre de la misma forma y así minimizar el error de la técnica y poder comparar entre medidas.

Para profundizar:

– Azufre elemental en el compostaje
– Ejemplo de como hacer la medida del pH.
Más información de la evolución del pH
– Más sobre el pH en el compostaje
– Biodisponibilidad de los Nutrientes por las Plantas, pH del Suelo y el Complejo de Cambio o Absorbente
Acid/Alkalinity Issues

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