Nuestra caca genera energía y fertilizantes… si lo hacemos bien

Foto sacada de un artículo del New York Times
(
http://www.nytimes.com/2012/06/15/world/asia/in-mumbai-a-campaign-against-restroom-injustice.html?pagewanted=1&_r=2&ref=world)

El agua potable es un bien escaso
en muchos lugares del mundo. De hecho, las aguas residuales urbanas sin depurar
generan más muertes que todos los conflictos bélicos juntos en un
año. Es por esto que implantar sistemas de depuración en los lugares donde lo
necesiten es crucial para mejorar la calidad de vida de los habitantes, sobre
todo en zonas desfavorecidas o que han sufrido un desastre natural como el
ocurrido en Haití.

Retretes portátiles diseñados para desastres naturales
(
http://www.dorigislason.com/ecological-sanitation-systems/)
En la actualidad se están
desarrollando nuevos sistemas de saneamiento para las aguas
residuales domésticas con resultados muy interesantes. Además, estos sistemas
pueden reducir enormemente el consumo de agua. Algunos ejemplos son los retretes secos, los que funcionan con sistemas de vacío y los sistemas que
separan las fracciones (sólido-líquido) de las aguas
domésticas para su posterior aprovechamiento.
Este tipo de sistemas ya se han
implantado en pequeños núcleos de población (menos de 100 habitantes) de forma
satisfactoria. Algunos ejemplos son Lübeck-Flintenbreite, en Alemania, LinzSolarCity, en Austria o Erdos Eco-town en China. Incluso en estos experimentos
se han utilizado las fracciones más ricas en N, P y en K como fuente para
fertilizantes para llegar a ser totalmente sostenibles…
Estos sistemas son de especial
interés en zonas que no posean otros sistemas de depuración implantados o
incluso que no puedan tener acceso a productos fertilizantes para su
agricultura al no poder asumir el incremento de los precios de los fertilizantes motivado por el valor del petróleo. Por lo tanto, los residuos domésticos pueden ser una
fuente interesante de nutrientes para la agricultura…
Actualmente los productos de las
aguas residuales domésticas con potencial fertilizante (si
los analizamos desde un punto de vista de su composición elemental en N, P y K)
serían la orina, las aguas negras (una mezcla de orina, heces, papel higiénico y agua de lavado), el composts hecho con heces y la estruvita (un mineral que
se utiliza para tratar la orina precipitándola).
Pero ¿por qué es interesante
estudiar estos residuos como posible fuente de fertilizantes?
En países desarrollados
como Alemania o Suecia, este tipo de productos cubrirían entre un 10-20% y
entre un 20-30% de la demanda interna de fertilizantes respectivamente. En otros países en
vías de desarrollo puede llegar a ser del 100% como es el caso del África
subsahariana.
Aunque cada fracción residual
difiere significativamente en cuanto a su composición, desde el punto de vista
de composición mineral (sobre todo N, P y K) podrían ser muy interesantes  en comparación con la demanda
nutricional de algunos cultivos. Aun así, estos productos habría
que tratarlos y estudiar la cantidad de patógenos presentes y otros
contaminantes como metales pesados y sustancias xenobióticas como los
antibióticos, aunque estos dos últimos serían menores que los presentes en
comparación con los estiércoles animales. Su tratamiento puede pasar en muchos
casos por el almacenamiento temporal el cual se ha visto útil para reducir la
cantidad presente de determinados virus y patógenos.
La duda que me surge es la
siguiente: ¿Este tipo de sistemas sería factible para núcleos de población
grandes?
Es muy posible, aunque habría que diseñar las ciudades de otra forma
más sostenible. De momento, ya existen algunos ejemplos que se podrían instalar
en cualquier casa como el desarrollado por un equipo de científicos de la Universidad Tecnológica de Nanyang (Singapur), que transforma en abono y energía lo que tiramos por el retrete (el No-Mix Vacuum Toilet).

La Fuente:

ResearchBlogging.org
Winker M, Vinnerås B, Muskolus A, Arnold U, & Clemens J (2009). Fertiliser products from new sanitation systems: their potential values and risks. Bioresource technology, 100 (18), 4090-6 PMID: 19375910

Algunos enlaces interesantes:

Proyecto de investigación “Sustainable Sanitation Design”
IWA Specialist Group “Resources oriented Sanitation”
World Toilet Organization
Ecological Sanitation
Noticia de la Fundación Bill Gates

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